Rock art in Dogon country
The Sahara abounds with Neolithic rock engravings that display the fauna and the human activities of times past: wild animals, game hunting, pastoral sceneries, etc. Many books are dedicated to the subject. What is not so well documented, however, is rock art in Dogon country: the presence there of engravings and paintings from the Neolithic period has not been proved so far. They seem to belong to a much later phase. Figurative representations are hard to find. Most rock sites show geometric compositions and sometimes one can make out stylized human figures. But in absence of archaeological data for age determination, it is difficult to differentiate pre-dogon rock art from engravings and paintings that date from later times when invaders and indigenous populations were sharing a common territory. And what to say about their makers and about their ethnic affiliation? Also, the meaning and ritual use of these ancient rock sites has long been forgotten. Today, traditional rock painting is still alive: circumcision rites and mask rituals hidden from public view. This way we can make ourselves an idea in what context this art form is used. It now remains to be seen whether a discipline such as ethnoarchaeology would still be able to decipher the meaning of ancient rock art.

Le Sahara regorge de gravures rupestres du Néolithique. Elles nous dévoilent la faune et les activités humaines d’alors: animaux sauvages, parties de chasse, scènes pastorales, etc. Nombre de travaux leur ont été consacrés. Par contre, l’art rupestre du pays dogon est mal documenté: à ce jour, l’existence de gravures et de peintures remontant au Néolithique n’a pas été démontré. Elles semblent appartenir à des temps bien plus récents. On n’y décèle que peu de scènes figuratives; elles sont surtout faites de figures géométriques. Parfois, on y distingue des figures humaines stylisées à l’extrême. Mais en l’absence de datations, il est difficile de distinguer les œuvres pré-dogon de celles qui datent du temps où envahisseurs et populations autochtones se partageaient un même territoire. Et que dire de leurs auteurs et de leur appartenance ethnique? Aussi, la signification et l’usage rituel de cette forme d’art nous sont inconnus. Aujourd’hui, la peinture sur roche se pratique encore: rites de circoncision et rites liés aux masques. Ainsi nous pouvons nous faire une idée du contexte dans lequel cette forme d’art s’inscrit. Reste à savoir si une discipline telle l’ethnoarchéologie serait encore en mesure de faire parler l’art rupestre des temps anciens?
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